Agnikul Cosmos est une startup indienne qui veut rendre la course à l’espace abordable

Agnikul Cosmos, une startup indienne de technologie spatiale cherchant à profiter de l’énorme opportunité de voyage spatial de la prochaine décennie, a fait les gros titres ces derniers temps. De la signature d’accords avec Alaska Aerospace Corporation aux États-Unis à la signature d’un protocole d’accord avec l’ISRO pour accéder à son infrastructure et à son expertise technique, Agnikul Cosmos a fait des pas de géant depuis sa création en 2017. Cette startup incubée IIT Madras travaille actuellement sur son populaire lanceur. Agnibaan et cherche à effectuer son premier lancement en 2022. Cette fusée de lancement Agnibaan est en cours de développement pour transporter jusqu’à 100 kg de petits satellites en orbite basse.

La société spatiale cherche à fournir un service semblable à un taxi aux petits fabricants de satellites, leur permettant de lancer de n’importe où et n’importe quand à travers le monde. Agnikul Cosmos étudie également les moyens de rendre le transport spatial plus abordable et plus accessible, pour la recherche, le développement technologique et les entreprises. À l’avenir, il devrait effectuer au moins 20 à 25 lancements chaque année.

Gadgets 360 s’est entretenu avec Srinath Ravichandran, co-fondateur et PDG d’Agnikul Cosmos pour en savoir un peu plus sur le parcours de l’entreprise jusqu’à présent et ses plans futurs.

1. Que faisiez-vous avant de commencer Agnikul Cosmos ?

Je suis un ingénieur électricien devenu trader de Wall Street devenu ingénieur en aérospatiale. J’ai un baccalauréat en génie électrique du College of Engineering de Guindy et une maîtrise en ingénierie financière de l’Université Columbia et en génie aérospatial de l’Université de l’Illinois à Urbana Champaign. Quand je travaillais dans la finance, j’ai réalisé que mon cœur était vraiment dans l’ingénierie. Donc, j’ai fait un acte de foi en quittant le travail dans la finance et il semble que tout s’est bien passé jusqu’à présent.

2. Qu’est-ce qui vous a motivé à commencer Agnikul Cosmos ? Comment avez-vous rencontré votre co-fondateur ?

L’histoire remonte à 2015, quand j’étais à Los Angeles, j’ai visité beaucoup d’universités et d’autres entreprises et j’ai vu que chaque endroit qui valait quelque chose avait un petit satellite en attente d’être lancé. J’ai donc vu un problème pour les petits satellites accédant à l’espace via des lanceurs conventionnels. Cela ressemblait à ce que nous voyons dans le covoiturage par le transport terrestre – disons dans un bus avec d’autres personnes – il devrait y avoir de la place dans le bus, le bus devrait aller au même endroit que vous voulez aller et il ne commencera qu’après le le bus est plein. Tous ces problèmes étaient difficiles pour les petits fabricants de satellites, nous voulions résoudre ce problème avec une solution semblable à une cabine qui peut être lancée de n’importe où et n’importe quand dans le monde. Cela a conduit à l’idée de base derrière Agnikul Cosmos.

Avec mon ami d’alors et maintenant cofondateur, Moin, qui dirigeait sa propre entreprise, nous avons décidé de poursuivre un peu cette idée. Nous avons pensé que les établissements universitaires sont une bonne façon de commencer. Nous avons créé une liste d’IIT qui travaillaient sur des technologies liées à l’aérospatiale. Nous avons appelé et envoyé à froid environ 70 à 80 professeurs. Un de ces appels à froid nous a permis de rencontrer le professeur Satya Chakkaravarthy de l’IIT Madras. Il croyait en notre idée et nous a dit qu’il trouvait le concept d’un service de taxi rapide vers l’espace assez intéressant. Agnikul est essentiellement né à ce moment-là.

3. Comment s’est passée la première année d’activité ? Quels sont vos principaux apprentissages depuis les premiers jours ?

Les premiers jours consistaient à trouver des trucs. Bien que Moin ait dirigé des entreprises dans le passé et que j’aie beaucoup travaillé en réseau avec plusieurs startups, faire quelque chose dans le matériel aérospatial était nouveau pour nous deux. Comprendre cela et obtenir une feuille de route à partir de l’idée a été le principal défi de la première année. Nos principaux enseignements ont consisté à essayer de trouver une histoire que l’on pourrait donner à un investisseur et à nous présenter aux clients. Heureusement, nous avons toujours eu le soutien de scientifiques à la retraite de l’ISRO par l’intermédiaire du professeur Chakravarthy. Ainsi, les défis d’un point de vue matériel concernaient davantage la mise en œuvre du produit que la conception ou la stratégie de base nécessaire.

4. Quels sont les défis liés à la construction de technologies spatiales dans le pays ?

Le principal défi était auparavant la politique et la réglementation. Il n’y avait aucune autorité réglementaire pour autoriser nos activités plus tôt. Mais actuellement, avec la création d’IN-SPACe et les changements de politique, nous voyons l’espace devenir la prochaine grande chose en Inde. En tant que pays, je pense que nous sommes au bon endroit au bon moment.

5. Quel a été l’impact de la crise du COVID-19 sur vos projets ?

En tant qu’entreprise de matériel informatique, il nous a été très difficile de gérer la situation sans effectuer de véritables tests matériels, ce qui a eu un impact sur notre calendrier de lancement. Au cours de la deuxième vague, nous avons arrêté tous nos tests à base d’oxygène liquide afin de soutenir le pays dans la crise de l’oxygène. Cependant, en tant qu’équipe, nous avons planifié toutes les activités de manière progressive malgré COVID et nous avons qualifié avec succès notre moteur imprimé en 3D d’une seule pièce tout au long de la crise. Nous avons également créé de vastes bases de données de fournisseurs pour nous aider à avoir plusieurs sauvegardes en cas de problèmes de chaîne d’approvisionnement et d’approvisionnement pendant la crise.

6. En quelle année Agnikul Cosmos a-t-il fait des progrès considérables ? Pourriez-vous donner plus de détails sur ce qui s’est passé cette année-là?

Chaque année a été énorme à sa manière. Depuis nos débuts en décembre 2017, chaque année, nous avons pu franchir une étape importante. Heureusement, si nous devons choisir, 2021 a été une année remarquable pour nous dans la mesure où nous avons testé notre moteur de deuxième étage et également augmenté notre série A, qui est le plus grand tour de financement de la technologie spatiale en Inde. De plus, nous avons également signé un protocole d’accord avec le ministère de l’Espace qui nous a rapprochés beaucoup plus de notre rêve de lancer depuis le sol indien.

7. Quels produits avez-vous construits jusqu’à présent ? Sur quoi travailles-tu?

À l’heure actuelle, nous travaillons sur les tests et l’intégration de divers sous-systèmes d’Agnibaan. Nous avons conçu, réalisé et qualifié avec succès nos moteurs. Nous avons fabriqué avec succès tous les sous-systèmes de propulsion tels que les pompes et les moteurs et nous passons activement des commandes pour de nombreux composants importants du véhicule tels que les réservoirs et les sous-systèmes structurels. Nous prévoyons notre premier lancement d’ici la fin de 2022.

8. Pourriez-vous donner une idée du chemin parcouru par Agnikul Cosmos au cours de ces quelques années ? De quand il a commencé à où il est maintenant.

Nous avons rejoint en décembre 2017 une équipe de quatre membres, maintenant nous avons près de 100 membres (YoY – 4, 12, 36, 50, 100) de divers horizons travaillant ensemble avec un rêve de rendre l’espace accessible à tous. Nous avons levé près de 15 millions de dollars (environ 112 crores de roupies) sur trois ans de financement chaque année depuis 2019 (0,5 million de dollars, 3,5 millions de dollars, 11 millions de dollars) et avons signé un protocole d’accord avec l’Organisation indienne de recherche spatiale pour l’utilisation de leur infrastructure et technique compétence. Nous avons également signé des accords avec des agences de soutien comme Leafspace pour les stations au sol. De plus, nous avons intégré quelques clients à travers le monde pour lancer avec nous. Nous sommes toujours une société de pré-revenus avec des lettres d’intention client en constante augmentation au fil des ans.

9. Comment est né le partenariat ISRO ? En dehors de l’accès à l’infrastructure, en quoi cela aidera-t-il l’entreprise ?

Agnikul est la première entreprise à signer des accords avec l’ISRO, y compris un protocole d’accord avec l’ISRO (ce qui s’est produit très récemment). Ce protocole d’accord nous donnera accès à l’infrastructure pour tester plusieurs sous-systèmes tels que les moteurs et les packages avioniques. Travailler dans les installations de l’ISRO nous donnera des conseils inestimables en plus d’accélérer notre temps pour préparer le vol du produit. De plus, nous considérons ce partenariat comme une étape majeure pour permettre aux acteurs privés des secteurs spatiaux de travailler aux côtés de l’ISRO. Cela nous aidera également à revoir nos conceptions avec les experts de l’ISRO.

10. Pouvez-vous nous parler de la technologie d’impression 3D unique que vous utilisez pour construire vos fusées ?

La plupart des pièces de notre lanceur sont réalisées par impression 3D. Nous nous appuyons sur l’impression 3D pour réduire les délais de fabrication et d’exécution. Nous avons récemment réalisé et qualifié notre moteur entièrement imprimé en 3D, monobloc et semi-cryogénique – Agnilet. Cela fera partie de la deuxième étape de notre véhicule et c’est unique au monde. Nous avons réalisé le modèle grandeur nature et l’avons présenté pour la première fois à IAC, Dubaï.

11. L’Inde est-elle prête pour une révolution de la technologie spatiale ? Combien de temps avant que nous ayons des entreprises qui travaillent à une échelle comme SpaceX en Inde ?

Grâce aux efforts de notre honorable Premier ministre, l’Organisation indienne de recherche spatiale, l’espace est en train de devenir la prochaine chose en plein essor en Inde. L’environnement est désormais très favorable aux startups spatiales et avec le nombre d’entreprises spatiales qui mobilisent des investissements, le jour n’est pas si loin. Très bientôt, l’Inde aura son propre SpaceX opérationnel.

12. Avez-vous pensé à des moyens de réduire le coût des voyages dans l’espace ?

Nous sommes une entreprise de transport spatial – tout ce que nous faisons a un angle de réduction des coûts de voyage spatial. Des conceptions de véhicules hautement modulaires aux systèmes de gestion de l’énergie efficaces tels que les batteries de nouvelle génération, en passant par les moteurs qui peuvent être facilement fabriqués, nous pensons que le coût des voyages dans l’espace peut être considérablement réduit lorsque l’on est capable d’itérer le matériel à la vitesse du logiciel.

13. Quels sont les autres projets pour l’avenir ?

Des plans futurs existent, allant de la mise à l’échelle à au moins 20 à 25 lancements par an (un lancement à la demande toutes les 2 semaines). Nous prévoyons également de rendre la fusée extrêmement personnalisable et de l’adapter spécifiquement aux besoins de chaque satellite – tous les satellites sont suffisamment spéciaux pour exiger leur propre fusée.

14. Combien de temps avant que les voyages dans l’espace ne deviennent aussi courants que les voyages en avion ?

Je m’attends à ce que cela prenne environ 15 ans en Inde. Globalement, cela pourrait arriver dans sept à huit ans. Trois choses doivent se produire avant que nous arrivions ici – A) Le coût du voyage doit baisser de manière significative, B) La sensibilisation à l’espace accessible devrait augmenter, C) La science des fusées ne devrait pas être une “science des fusées” pour arriver ici. Des entreprises comme la nôtre travaillent dans tous ces domaines pour rendre le transport spatial aussi courant que le transport aérien.

15. Avez-vous des mantras/conseils de gestion que vous aimeriez partager avec les futurs entrepreneurs ?

Vous n’aurez pas toujours de chance, mais tout ce que vous avez à faire est d’essayer jusqu’à ce point. J’ai toujours eu cette conviction et je le dis aussi à mes coéquipiers. Si vous prenez un graphique et essayez de tracer le résultat par rapport au travail acharné, parfois, pour la même quantité de travail acharné, vous obtiendrez plus de résultat, vous ne savez jamais quand cette phase viendra. Tout ce que vous avez à faire est de continuer avec un effort de force brute constant et constant et, un jour, les choses seront soudainement en votre faveur.

16. Quelle est la force des employés ? Agnikul Cosmos recrute-t-il actuellement ?

Nous sommes actuellement une équipe de 100 membres et nous évoluons rapidement. Nous recrutons actuellement des personnes pour divers secteurs verticaux, veuillez consulter notre page Carrières pour plus de détails et déposez votre CV à [email protected] trop. Quiconque est vraiment très bon dans tout, a sa place chez Agnikul !