De l’eau sur Mars : l’ExoMars de l’ESA découvre un réservoir caché dans le Grand Canyon de la planète

L’immense système de canyons de Mars, Valles Marineris, pourrait contenir de l’eau cachée sous la surface, selon une nouvelle étude. L’Agence spatiale européenne (ESA) et la collaboration de Roscosmos ExoMars Trace Gas Orbiter (TGO) ont découvert de grands volumes d’eau au cœur du canyon. En surveillant la concentration d’hydrogène dans le mètre le plus élevé du sol de la planète rouge, le FREND (Fine Resolution Epithermal Neutron Detector) de TGO a sondé ces découvertes. Cela est dû au fait que l’hydrogène est un indicateur clé de la concentration en eau. L’eau est connue pour exister sur Mars, mais surtout dans les régions polaires sous une forme gelée et en traces aux latitudes inférieures de la planète en tant qu’eau proche de la surface.

L’ESA a cité Igor Mitrofanov, l’auteur principal de l’étude, déclarant : « Avec TGO, nous pouvons regarder jusqu’à un mètre sous cette couche poussiéreuse et voir ce qui se passe réellement sous la surface de Mars – et, surtout, localiser des oasis riches en eau. ‘ qui ne pouvaient pas être détectés avec les instruments précédents. »

Sur la base des observations de FREND, les chercheurs pensent que les énormes quantités d’hydrogène dans le canyon sont liées aux molécules d’eau. Cela signifie que l’eau représente environ 40 pour cent de la matière près de la surface de la région.

Le co-auteur Alexey Malakhov a expliqué pourquoi le télescope à neutrons de FREND a été utilisé pour la détection. Il a déclaré que lorsque « des particules hautement énergétiques connues sous le nom de rayons cosmiques galactiques » entrent en contact avec Mars, des neutrons se forment. Il a ajouté que les sols plus secs émettent plus de neutrons que les plus humides, ce qui permet aux chercheurs d’estimer la quantité d’eau dans un sol en examinant les neutrons qu’il émet.

Les chercheurs ont étudié les observations FREND de mai 2018 à février 2021 pour arriver à une conclusion. Selon eux, l’eau suspectée dans le canyon de Mars peut être comparée à la région du pergélisol de la Terre, où la glace d’eau persiste en permanence sous un sol sec.

La glace d’eau est inhabituelle aux basses latitudes de Mars. C’est parce que les températures sont si élevées que les molécules d’eau s’évaporent dans cette région. Le co-auteur Hakan Svedhem a déclaré: “Cette découverte est une première étape incroyable, mais nous avons besoin de plus d’observations pour savoir avec certitude à quelle forme d’eau nous avons affaire.”

La découverte d’un réservoir d’eau à Valles Marineris est importante car plusieurs futures missions vers Mars sont prévues pour atterrir à des latitudes plus basses pour une exploration future.

Le Valles Marineris est souvent comparé au Grand Canyon terrestre, qui est dix fois plus court et cinq fois moins profond. Le canyon de Mars est le plus grand canyon du système solaire et aussi le paysage le plus majestueux de la planète.

Colin Wilson, scientifique du projet ExoMars TGO de l’ESA, a déclaré que connaître la teneur en eau actuelle de Mars permettrait aux chercheurs de comprendre ce qui est arrivé à l’eau autrefois abondante de la planète. La découverte aidera également à détecter des signes de vie passée, des matériaux organiques et des environnements habitables.