En 2022, la nouvelle course à l’espace deviendra plus animée, encombrée et dangereuse

Cette histoire fait partie de The Year Ahead, le regard de CNET sur la façon dont le monde continuera d’évoluer à partir de 2022 et au-delà.

Au cours des dernières années, le ciel nocturne a changé plus rapidement qu’à aucun autre moment de l’histoire de l’humanité, et la tendance se poursuivra en 2022 alors que notre relation avec l’espace au-delà de l’atmosphère de notre planète deviendra plus intime. Mais il y a des conséquences qui viennent avec les relations changeantes. Cela est vrai même pour quelque chose d’aussi bénin que la façon dont notre espèce interagit avec le vide froid et mort derrière le ciel bleu au-dessus de nous.

Début décembre, ma petite ville a organisé un festival de vacances nocturne où des centaines de personnes se sont rassemblées sur notre place historique pour compter à rebours l’éclairage d’un énorme arbre. Quelques minutes après que le pin à trois étages a éclaté de l’obscurité dans un nouvel état de gloire rougeoyante multicolore, un ami a pointé du doigt le ciel nocturne clair du Nouveau-Mexique.

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“Qu’est-ce que c’est? Renne? Attends… non, sérieusement, qu’est-ce que c’est ?

J’ai levé les yeux vers le sommet de l’arbre à feuilles persistantes illuminé où une guirlande de lumières chatoyantes se déplaçait en une ligne incroyablement droite, semblant émaner de la pointe de l’arbre. Les lumières se déplaçaient rapidement à travers le dôme sombre au-dessus de nous, s’estompant de temps en temps, mais maintenant toujours leur chemin droit.

Je l’ai reconnu tout de suite.

« Starlink », ai-je dit à mon ami alors que de plus en plus de personnes dans la foule commençaient à pointer du doigt le ciel. “Ils les ont lancés hier soir.”

« Oh ouais, les satellites. Il y en a beaucoup là-haut maintenant, n’est-ce pas ? »

« Oui, et ça ne fait que commencer. »

À la fin de 2021, il y avait environ 5 000 satellites actifs en orbite, selon le principal observateur d’orbite Jonathan McDowell, astronome au Harvard-Smithsonian Center for Astrophysics. C’est presque un bond quintuple depuis 2010. Au cours de la dernière décennie, certains grands noms ont déclaré leur intention de lancer des milliers de satellites en orbite terrestre basse pour couvrir la planète d’un accès Internet haut débit diffusé directement depuis l’espace.

SpaceX a déjà lancé environ 2 000 de ses satellites Starlink au cours des dernières années. Si la société d’Elon Musk, ainsi qu’Amazon, Boeing, la Chine et d’autres mettent tous en œuvre leurs plans ambitieux de construction de constellations en orbite terrestre basse, cela pourrait signifier plus de 30 000 Additionnel satellites encerclant notre planète dans 10 ans.

Et ils s’en vont…

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Au minimum, nous pouvons nous attendre à ce que SpaceX et OneWeb continuent de lancer des centaines de satellites supplémentaires au cours de 2022. Amazon prévoit de renforcer le premier de ses routeurs haut débit en orbite autour du projet Kuiper dans la dernière partie de l’année.

La question de savoir dans quelle mesure nous pouvons gérer toutes ces constellations commerciales pour éviter les collisions potentielles garde certains observateurs de l’espace éveillés la nuit. En 2019, un vaisseau spatial européen a dû effectuer une manœuvre d’évitement pour éviter de s’approcher trop près d’un Starlink. SpaceX a cité « un bogue dans notre système de téléavertissement sur appel », provoquant une panne de communication qui a conduit à l’incident.

Hugh Lewis, qui dirige le groupe de recherche en astronautique à l’Université de Southampton, explique que la gestion de Starlink est en fait une danse compliquée de coordination impliquant la 18e escadre spatiale de l’US Space Force et des fournisseurs d’informations satellitaires secondaires comme LeoLabs. Et SpaceX n’est qu’un opérateur de constellation.

“Le point clé est que ce n’est pas exclusivement le domaine de SpaceX”, m’a dit Lewis. « À l’inverse, SpaceX a la responsabilité importante de maintenir un environnement sûr pour chaque mission utilisant ou passant par la coque orbitale Starlink. Les décisions prises par SpaceX pour gérer Starlink ont ​​un impact beaucoup plus large que ce que nous aurions pu prévoir lorsque la constellation a été proposée et que l’approbation a été accordée par le [Federal Communications Commission]. “

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SpaceX n’a ​​pas immédiatement répondu à une demande de commentaire pour cette histoire.

Et tout cela arrive à un moment où l’espace – du moins près de la Terre – devient également encombré d’autres manières, avec un trafic vers et depuis notre planète à des niveaux sans précédent.

Voyageurs de l’espace avec un battement de coeur

Bien qu’il ne soit pas encore loin de la cadence des lancements sans équipage, le nombre d’humains qui font maintenant des balades en orbite vers et depuis l’orbite a atteint un nouveau niveau en 2021, et cela devrait se poursuivre au cours de la nouvelle année.

Blue Origin, SpaceX et Virgin Galactic ont tous envoyé des clients payants dans l’espace au cours de la dernière année et visent à intensifier ce côté de leurs activités dans les mois à venir. Blue Origin et Virgin Galactic organisent des visites suborbitales au bord de l’espace qui offrent quelques minutes d’apesanteur et une vue épique de la Terre, mais Blue Origin travaille sur une fusée plus grande capable de transporter des personnes et des marchandises en orbite et au-delà.

SpaceX a déjà son Crew Dragon qui a envoyé des touristes à la fois vers la Station spatiale internationale et en orbite en 2021. Ce n’était qu’un prélude à ce que nous verrons dans un proche avenir.

Parmi les missions déjà inscrites au programme de lancement, un partenariat entre Axiom Space et SpaceX verra un vaisseau spatial commercial chargé exclusivement d’astronautes privés payants visiter la Station spatiale internationale pour la première fois.

Les vols spatiaux commerciaux ont attiré une couverture médiatique massive au cours de la dernière année, lancé infiniment plus de mèmes que les humains et fourni du fourrage pour les documentaires Netflix. Selon la façon dont 2022 se passe, nous considérerons soit 2021 comme l’année étrange d’une pandémie où nous étions tous captivés par les milliardaires et les célébrités allant dans l’espace, soit comme le moment où une nouvelle ère a commencé – semblable à la façon dont l’histoire pense maintenant. les goûts des frères Wright, Charles Lindbergh et Amelia Earhart.

La trajectoire que prendra l’aéronautique dans l’année à venir dépend, de façon dramatiquement caractéristique, de l’homme le plus riche du monde et de son magnum opus de fusée. Surnommé Starship, le véhicule de nouvelle génération construit par Elon Musk pour emmener les humains sur la lune et sur Mars est à la fois novateur dans sa conception et son ambition, mais aussi démodé dans son esthétique et son surnom rétro-futuristes.

Le vaisseau spatial est le véhicule que Musk espère utiliser pour éventuellement transporter des milliers de personnes vers Mars alors que nous tentons de devenir une espèce multiplanétaire. La logistique de ce projet, de loin l’entreprise la plus ambitieuse de toute l’histoire de l’humanité, n’a pas été élaborée au-delà de la construction du véhicule. Entre-temps, cependant, la NASA s’est engagée à utiliser Starship pour ramener des astronautes sur la lune dès 2025.

Prototype de vaisseau spatial SpaceX SN10 en vol

Le prototype de vaisseau spatial SN10 de SpaceX arrive pour un atterrissage

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Mais les voyages lointains vers la lune et Mars peuvent être moins importants, en fin de compte, que les vols que Starship effectuera plus près de chez eux. Il y a encore de fortes chances que vous et moi ne mettions jamais les pieds sur l’un ou l’autre de ces autres mondes. Mais c’est la possibilité d’utiliser l’espace et les fusées SpaceX pour des voyages point à point autour du globe qui pourraient transformer notre existence comme l’ont fait les frères Wright en Caroline du Nord un jour de 1903.

Depuis la première fois qu’il a présenté Starship (anciennement BFR), Musk a lancé l’idée qu’il pourrait se lancer à partir de divers ports spatiaux sur différentes parties du globe, se diriger vers l’espace, puis rentrer et atterrir de l’autre côté du monde. Le résultat est un vol international ultra-rapide qui offre également la possibilité de faire l’expérience de l’apesanteur et d’une vue de classe mondiale – la même vue que les gens consacrent déjà des centaines de milliers ou des millions de dollars à profiter pendant seulement quelques minutes via Blue Origin. et Virgin Galactic.

Voir également: L’espace est plus proche que vous ne le pensez : ce que cela signifie d’être en orbite

Cette vision nécessite la construction de plus de ports spatiaux, de vaisseaux spatiaux et la réduction de beaucoup de paperasserie bureaucratique, mais nous pouvons voir le premier test de ce à quoi un tel vol pourrait ressembler au cours de l’année à venir, peut-être dès le début de 2022. SpaceX est prêt pour effectuer le premier vol orbital d’un prototype de vaisseau lancé du Texas. De là, il montera en orbite puis rentrera dans l’atmosphère pour faire une douce amerrissage au large des côtes d’Hawaï.

C’est loin des vols spatiaux réguliers autour du monde ou d’autres mondes, mais le chemin emprunté par les humains, passant à peine du glissement au-dessus des dunes de sable de Kitty Hawk, en Caroline du Nord, aux vols commerciaux internationaux n’a pris qu’environ 15 ans à parcourir, et c’était avec technologie du début du 20e siècle.

Tout mettre en orbite

Quand il s’agit d’espace, il y a toujours quelqu’un avec une vision plus large. Voyager autour de la Terre via l’espace est une chose, mais qu’en est-il de déplacer des parties importantes des industries de la Terre dans l’espace lui-même ?

Ces idées ne sont pas nouvelles. La notion de stations balnéaires, de jardins et même de villes entières en orbite autour de la planète avec leur propre gravité artificielle est un aliment de base de la science-fiction. La tournure légèrement différente d’Amazon et du fondateur de Blue Origin, Jeff Bezos, est que nous devons déplacer toutes les industries polluantes – et d’autres opérations plus inconvenantes – dans l’espace, préservant ainsi l’environnement à la surface de la Terre.

Tout comme pour la vision de Musk pour Mars, la logistique pour réaliser la vision de Bezos de déplacer les usines en orbite n’a pas encore été présentée en détail, mais il est prêt à construire les fusées pour faire avancer les choses.

En attendant, une poignée de plans pour lancer de nouvelles stations spatiales commerciales à plus petite échelle incluent tous les détails et pourraient se mettre en orbite cette décennie alors que la Station spatiale internationale entre dans sa troisième décennie d’exploitation et que la NASA recherche un successeur.

Toute cette activité en orbite crée un paradoxe inquiétant auquel je n’ai fait qu’insinuer jusqu’à présent : plus de choses (et de personnes) en orbite le rendent plus dangereux à la fois pour ces choses et ces personnes.

Moriba Jah, professeur d’ingénierie aérospatiale à l’Université du Texas et ancien navigateur de vaisseau spatial pour la NASA, dit que nous devrions considérer l’espace proche de la Terre comme un écosystème supplémentaire digne des mêmes protections auxquelles nous aspirons pour la terre, l’air et l’eau de la Terre.

“Les gens pourraient dire que l’espace extra-atmosphérique est infini … l’espace proche de la Terre ne l’est pas”, m’a dit Jah. “Cette ressource limitée est utilisée sans aucune sorte de coordination, de planification, et donc l’espace proche de la Terre a besoin de protection de l’environnement.”

Jah cite les risques de débris spatiaux non seulement pour les astronautes et autres futurs voyageurs spatiaux, mais aussi pour le reste d’entre nous à la surface qui dépend des services que les engins spatiaux peuvent fournir.

“La réalité de l’espace est qu’à tout moment, il pourrait y avoir un morceau de ferraille aussi petit que mon téléphone portable, ou peut-être même plus petit, voyageant à 15 fois la vitesse d’une balle, qui transperce juste l’une de ces fusées transportant des personnes, puis game over. Il n’y a aucune protection contre cela. Je pense que les gens ne s’en rendent tout simplement pas compte », a-t-il déclaré. « Mais la prochaine chose à laquelle il faut penser – ces satellites pourraient être touchés et nous n’avons alors pas de choses comme la position, la navigation, le timing, les transactions financières, etc. »

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Depuis deux ans, la Station spatiale internationale a dû effectuer au moins une manœuvre d’évitement pour éviter de heurter des débris spatiaux. L’incident le plus récent, en novembre, est survenu à la suite d’un essai de missile russe qui a vu le pays détruire l’un de ses propres satellites défunts, créant des centaines de nouveaux morceaux de débris fouettant la Terre. Les astronautes ont été contraints de se réfugier dans les capsules Soyouz et Crew Dragon amarrées.

Bien que la construction d’un système pour rendre l’orbite plus sûre puisse sembler une tâche logistique et politique gargantuesque, Jah pense que jeter les bases de la gestion de l’espace proche de la Terre peut commencer par quelques étapes relativement simples : « Vous ne pouvez pas imposer ce que vous ne gérez pas, vous ne gérez pas ce que vous ne connaissez pas. Et vous ne savez pas ce que vous ne mesurez pas. Ce sont donc toutes des mesures – mesurons tout ce qui est possible.

Jusqu’à présent, nous avons géré la zone de l’espace proche de la Terre sans incident majeur – même lorsque les tests militaires produisent soudainement des milliers de nouveaux débris spatiaux, comme cela s’est produit au moins trois fois ce siècle. Mais cette année prochaine et au-delà, nous continuerons à étendre notre empreinte de plus en plus large dans ce petit coin le plus accessible du cosmos.

“Je me réveille encore certains matins avec des sentiments d’inquiétude parce que le problème prend de l’ampleur tout le temps”, a déclaré Hugh Lewis, le chercheur en astronautique. « À un moment donné, n’atteindrons-nous pas les limites de ce que nous pouvons gérer ?