La fusée prototype SpaceX Starship SN9 d’Elon Musk explose à l’atterrissage après le lancement du test

Un prototype de la fusée Starship de SpaceX a explosé lors d’une tentative d’atterrissage quelques minutes après un lancement expérimental à haute altitude depuis Boca Chica, au Texas, mardi, lors d’une répétition d’un accident qui a détruit une précédente fusée d’essai.

Le Starship SN9 qui a explosé lors de sa descente finale, comme le SN8 avant lui, était un modèle d’essai de la fusée lourde développée par la société spatiale privée de l’entrepreneur milliardaire Elon Musk pour transporter des humains et 100 tonnes de fret lors de futures missions vers le lune et Mars.

La fusée autoguidée de 16 étages a initialement grimpé dans le ciel bleu clair du sud du Texas depuis sa rampe de lancement de la côte du golfe sur ce qui semblait être un décollage sans faille de la couverture en direct de SpaceX.

Atteignant son altitude maximale d’environ 10 km (6 miles), le vaisseau spatial a ensuite plané momentanément dans les airs, a coupé ses moteurs et a exécuté une manœuvre planifiée de « flop du ventre » pour redescendre en piqué sous contrôle aérodynamique vers la Terre.

Le problème est survenu lorsque le Starship, après avoir relevé le nez pour commencer sa séquence d’atterrissage, a tenté de réactiver deux de ses trois propulseurs Raptor, mais l’un n’a pas réussi à s’allumer. La fusée est ensuite tombée rapidement au sol, explosant en une boule rugissante de flammes, de fumée et de débris – 6 minutes et 26 secondes après le lancement.

Le Starship SN8, le premier prototype à voler lors d’un lancement d’essai à haute altitude, a connu le même sort en décembre. Aucun blessé n’est survenu dans l’un ou l’autre incident.

Un commentateur de SpaceX pour la diffusion sur le Web du lancement de mardi a déclaré que le vol de la fusée à son altitude d’essai, ainsi que la plupart de sa rentrée subsonique, “semblaient très bons et stables, comme nous l’avons vu en décembre dernier”.

“Nous devons juste travailler un peu sur cet atterrissage”, a déclaré le commentateur, ajoutant: “Il s’agit d’un vol d’essai, la deuxième fois que nous pilotons Starship dans cette configuration.”

Il n’y a eu aucun commentaire immédiat de Musk, qui dirige également le constructeur de voitures électriques Tesla Hours plus tôt, Musk a déclaré sur Twitter qu’il prévoyait de rester en dehors de la plate-forme de médias sociaux “pendant un certain temps”.

La Federal Aviation Administration (FAA) a déclaré qu’elle superviserait une enquête sur l’incident d’atterrissage de mardi, comme elle l’avait fait à la suite de l’explosion précédente – une enquête qui a révélé des tensions entre Musk et l’agence.

SpaceX a effectué le lancement de décembre « sans démontrer » que les risques pour la sécurité publique posés par la « surpression de souffle en champ lointain » respectaient les termes de son permis réglementaire, selon la FAA. Mais l’agence a déclaré que les “mesures correctives” prises par la société par la suite avaient été approuvées par la FAA et incluses dans le lancement de mardi.

“Nous prévoyons de ne prendre aucune autre mesure coercitive sur l’affaire SN8”, indique le communiqué de l’agence.

La semaine dernière, Musk a tweeté que “la division spatiale de la FAA a une structure réglementaire fondamentalement brisée” et que “l’humanité n’atteindra jamais Mars” selon ses règles.

La fusée Starship complète, qui mesurera 120 mètres de haut lorsqu’elle sera couplée à son propulseur de premier étage ultra-lourd, est le lanceur entièrement réutilisable de nouvelle génération de la société – le centre des ambitions de Musk de rendre les voyages spatiaux humains plus abordable et routinier.

Un premier vol orbital de Starship est prévu pour la fin de l’année. Musk a déclaré qu’il avait l’intention de faire voler le milliardaire japonais Yusaku Maezawa autour de la lune avec le vaisseau spatial en 2023.

© Thomson Reuters 2021


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