La sonde solaire de la NASA devient le premier vaisseau spatial à « toucher le soleil »

La sonde solaire Parker visite un environnement extrêmement chaud autour du soleil, connu sous le nom de couronne.

NASA GSFC/CIL/Brian Monroe

Après avoir passé 990 jours à parcourir le système solaire et à contourner Vénus et notre étoile d’origine, la sonde solaire Parker de la NASA a atteint l’objectif principal de sa mission : elle a « touché le soleil ».

Plus précisément, un instrument à bord de la sonde, qui a été lancé le 12 août 2018, a informé les scientifiques de retour sur Terre que le vaisseau spatial avait franchi un seuil critique et se trouvait dans la couronne solaire – un four aux proportions insondables, où les températures peuvent atteindre à 3 millions de degrés Fahrenheit.

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L’annonce a été faite mardi lors de la réunion annuelle de l’American Geophysical Union à la Nouvelle-Orléans.

Michael Stevens, astronome au Center for Astrophysics (CfA), à Harvard et au Smithsonian, a expliqué que la sonde devait traverser le point d’Alfvén, une couche floue où le champ magnétique du soleil maintient fermement le plasma et le vent de l’étoile. Un instrument sur Parker, développé par CfA, a déterminé que Parker avait dépassé le point trois fois le 28 avril – entrant dans la couronne et faisant un high-five au soleil.


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La sonde Parker de la NASA : tout ce que vous devez savoir sur…

5:09

Parker est une sonde remarquable. C’est le laboratoire le plus rapide jamais construit, utilisant la gravité pour se balancer autour de Vénus et du soleil et pour prendre de la vitesse sur son orbite. C’est également l’objet construit par l’homme le plus proche du soleil – sa récente approche la plus proche, en novembre, l’a placé à moins de 5,3 millions de miles du soleil. Pour référence, Mercure est environ six fois plus loin, à 36 millions de milles.

Il y a des dangers à se rapprocher de l’étoile. Plus tôt cette année, des scientifiques travaillant avec Parker ont signalé que la sonde subissait des “explosions de plasma” après avoir été bombardée par de la poussière spatiale. Parker dispose d’un bouclier thermique de pointe qui l’empêche de surchauffer, bien que l’instrument CfA qui a estimé que Parker avait touché le soleil soit exposé aux éléments.

Sonde solaire Parker
NASA/Johns Hopkins APL

Bien que la compression solaire soit une étape importante pour Parker, il reste encore beaucoup à apprendre sur le soleil. Parker continuera à se balancer près du soleil, collectant des données à l’intérieur de la couronne sur le vent et le plasma solaires, dévoilant certains des grands mystères stellaires du système solaire. En 2023, il se rapprochera encore plus, à seulement 4,9 millions de milles. Tant qu’il survivra à ces explosions de plasma, son approche la plus proche se produira dans trois ans lorsqu’elle s’approchera à moins de 4,3 millions de miles.