Le lancement de Richard Branson par Virgin Galactic dans l’espace : pourquoi vous devriez vous en soucier

Dans moins de 24 heures, si tout se passe comme prévu, le SpaceshipTwo Unity de Virgin Galactic et l’avion porteur VMS Eve décolleront d’une piste isolée dans l’une des étendues désertiques les plus désolées d’Amérique du Nord. Un équipage complet sera à bord de l’avion spatial suborbital pour la première fois, dont deux pilotes, trois employés et Richard Branson, le milliardaire de 70 ans fondateur de la société.

Un membre d’équipage, Beth Moses, instructeur en chef des astronautes de Virgin, fera le voyage pour la deuxième fois. Mais la star du spectacle sera Branson, qui a investi sur 16 ans et plus d’un milliard de dollars pour enfin faire le court voyage au bord de l’espace, vivre l’apesanteur et contempler la Terre comme seules quelques centaines d’autres humains privilégiés l’ont fait.

“J’ai toujours imaginé, enfant, qu’un vaisseau spatial devrait ressembler à ceci”, a déclaré Branson à NBC News. “Je pensais juste que c’était comme ça que tu devrais voler dans l’espace.”


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Mais il y a beaucoup plus en jeu dimanche que les rêves de haut vol d’un riche magnat des médias et des voyages.

Plus d’un million de contribuables du Nouveau-Mexique, dont moi-même, ont investi près d’un quart de milliard de dollars pour construire la maison de Virgin Galactic à Spaceport America dans l’espoir que son locataire principal créera une nouvelle industrie dans l’État.

“Nous ne pourrions pas être plus excités de partager enfin ce moment révolutionnaire avec le monde”, a déclaré le gouverneur Michelle Lujan Grisham dans un communiqué. “L’aube du tourisme spatial se passe ici même.”

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Il y a aussi des droits de vantardise à considérer, car Branson a prévu que son vol ait lieu neuf jours avant que son collègue milliardaire Jeff Bezos ne conduise l’une de ses fusées Blue Origin dans l’espace pour la première fois le 20 juillet. Branson a insisté sur le fait qu’il n’y a pas de course entre lui. et Bezos, mais le timing est difficile à écarter.

Les investisseurs suivront de près le programme de test auquel Branson participe dimanche. Virgin Galactic est une société cotée en bourse valant plus de 11 milliards de dollars au 6 juillet. Et bien sûr, il y a les 700 clients payants de la société, qui ont fait la queue patiemment, prêts à payer plus de 200 000 $ chacun pour le trajet.

Au-delà de cela, il existe une vision plus large d’un accès facile à l’espace (ou peut-être à une trappe d’évacuation planétaire, selon votre disposition) pour l’humanité. Notre espèce a envoyé des poignées d’humains dans l’espace
depuis des décennies, mais le taux de croissance du programme plus vaste de vols spatiaux habités est plus ou moins stagnant depuis une génération ou deux maintenant. Et la possibilité que des civils réguliers se rendent dans l’espace est restée pratiquement nulle, à l’exception de quelques-uns qui ont réussi à obtenir un siège en possédant les plus hauts niveaux de privilèges politiques ou financiers.

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Maintenant, avec Virgin Galactic, Blue Origin et aussi SpaceX d’Elon Musk, nous sommes enfin sur le point de passer de touristes spatiaux ponctuels insolites à des voyages commerciaux réguliers à la microgravité, l’orbite et peut-être même la lune, Mars et au-delà, avec quelques hyperrapides des voyages point à point autour du monde entre les deux.

«Je crois vraiment que l’espace nous appartient à tous», déclare Branson. “Virgin Galactic est à l’avant-garde d’une nouvelle industrie spatiale commerciale, qui devrait ouvrir l’espace à l’humanité.”

Le vol de dimanche n’est peut-être encore qu’un homme riche et ses employés faisant une virée à très haute altitude qui sera probablement terminée dans moins de 90 minutes. Mais cela représente aussi plus que cela, et la route a été très longue pour en arriver là.

La route de l’homme mort

L’une des routes les plus longues et les plus ardues de l’histoire était le Camino Real de Tierra Adentro qui reliait Mexico à Santa Fe et à d’autres points pendant près de trois siècles, entre 1598 et la fin du XIXe siècle. Le tronçon le plus redouté du voyage de plus de 1 500 milles (2 414 kilomètres) était la Jornada del Muerto, ou la route de l’homme mort, au nord de Las Cruces. Ce bassin plat, sec et désolé fait 160 km de long et n’a pratiquement rien abrité depuis toujours, sauf qu’il abrite maintenant Spaceport America et les opérations de vols spatiaux commerciaux de Virgin Galactic.

Plus précisément, vous trouverez le port spatial commercial financé par l’État du Nouveau-Mexique près d’un endroit qui s’appelait autrefois Aleman. Le nom (ainsi que le nom de la Jornada del Muerto) vient d’un fugitif allemand qui tenta de traverser le désert pendant la saison sèche en 1670. Ses restes furent retrouvés, après avoir été ramassés et dispersés par des vautours, non loin de l’endroit. où Branson et son équipage décolleront dimanche.

Malgré l’incapacité de la région à produire bien plus que de souffrir au cours de son histoire, l’espoir naît encore de cette terre poussiéreuse. Tout comme les générations l’ont parcouru pendant des siècles à la recherche d’opportunités et de fortune, Virgin Galactic a parcouru son propre chemin torturé, tout en gardant la foi que cette vallée désertique vide mais paisiblement belle pourrait être la porte d’accès à un avenir brillant.

Virgin Galactic a été fondée en 2004, et un peu plus d’un an plus tard, un accord a été conclu avec le Nouveau-Mexique pour baser les vols commerciaux de la société dans le nouveau port spatial, qui devrait être achevé d’ici 2010. Tout semblait fonctionner. À un moment donné, Branson a prédit que Virgin pourrait lancer jusqu’à 50 000 passagers au bord de l’espace au cours de sa première décennie d’exploitation, d’ici 2020.

Avion Virgin Galactic dans un hangar

Virgin Galactic vise à lancer à terme des milliers de passagers par an depuis Spaceport America.

Eric Mack

Le port spatial a officiellement ouvert ses portes en octobre 2011, mais le développement du système de lancement horizontal unique de Virgin Galactic était lent. Contrairement à SpaceX ou Blue Origin, qui placent des capsules de passagers au sommet de fusées à lancement vertical, Virgin utilise un avion porteur personnalisé appelé WhiteKnightTwo qui transporte SpaceShipTwo, qui est essentiellement un avion spatial propulsé par fusée, à une altitude où il est libéré pour ensuite s’enflammer et se frayer un chemin. vers l’espace.

La société travaillait toujours pour obtenir la vitesse et l’altitude requises de SpaceShipTwo lorsqu’un accident mortel s’est produit lors d’un vol d’essai en Californie en 2014. SpaceShipTwo Enterprise s’est brisé peu de temps après l’allumage de son moteur, laissant un copilote mort et un autre grièvement blessé. . D’autres retards et une enquête ont suivi, mais Virgin Galactic a pu reprendre ses vols d’essai avec un nouveau SpaceShipTwo, le VSS Unity, en décembre 2016.

Ceci est seulement un test

Les cinq dernières années pour Virgin Galactic ont été beaucoup plus heureuses que la demi-décennie précédente, même avec l’année dernière essentiellement perdue à cause de la pandémie de COVID-19. VSS Unity a surpassé son prédécesseur, transportant Moses en tant que première personne dans la cabine des passagers en 2019. La société a dévoilé son salon des astronautes à Spaceport America plus tard cette année-là et a également commencé à négocier à la Bourse de New York.

Une série de dévoilements – de sa combinaison de vol, de sa cabine passagers et du SpaceShip III de nouvelle génération rejoignant la flotte – ont tous conduit à ce dimanche. Branson et son équipage décolleront du centre de la route de l’homme mort, utilisant une section oubliée de terre sèche pour se rendre dans des endroits dont des siècles de misérables visiteurs dans la même vallée pourraient à peine rêver.


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Premier aperçu de l’aérogare spatiale de Virgin Galactic

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Avec tout le battage médiatique autour du premier voyage de Branson dans l’espace, il est facile d’oublier qu’il s’agit toujours techniquement d’un vol d’essai. Son rôle dans la mission est ostensiblement “d’évaluer l’expérience des astronautes privés”. Après le retour d’Unity au sol, la société prévoit toujours au moins deux vols d’essai supplémentaires avant d’envisager d’embarquer des clients payants, probablement au plus tôt en 2022 (bien que la société ait déjà l’approbation de la FAA pour le faire).

Les détails du vol de dimanche restent à peu près aussi rares qu’un point d’eau entre Las Cruces et Truth or Consequences, mais nous savons que le décollage de WhiteKnightTwo est attendu vers 7h00 heure locale (6h00 PT). Sur la base des vols d’essai précédents, il faudra au moins 30 minutes avant que l’engin porteur n’atteigne l’altitude à laquelle VSS Unity se détache et allume son moteur-fusée.

Après avoir explosé à une altitude d’environ 56 miles (90 kilomètres) et flottant un peu en microgravité, le vaisseau spatial reviendra pour un atterrissage à Spaceport America, probablement pas plus de 90 minutes après le décollage.

Comment regarder le vol Virgin Galactic de Richard Branson

Virgin Galactic diffusera en direct la mission, baptisée Unity 22, et vous pouvez la regarder ici. Je serai également sur le terrain à Spaceport America toute la journée de dimanche, vous pouvez donc également obtenir des mises à jour et des détails sur les coulisses en me suivant sur Twitter et Instagram @EricCMack.

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