Mars Rover Perseverance de la NASA tentant le plus difficile atterrissage à ce jour

Les vaisseaux spatiaux visant à atterrir sur Mars ont sauté au-delà de la planète, ont brûlé à l’entrée, se sont écrasés à la surface et sont descendus au milieu d’une violente tempête de poussière pour cracher une seule image grise floue avant de mourir.

Près de 50 ans après la première victime sur Mars, la NASA est impressionnée par son atterrissage martien le plus dur à ce jour.

Le rover nommé Perseverance se dirige jeudi vers une zone compacte de 8 kilomètres sur 6,4 kilomètres au bord d’un ancien delta de rivière. Il est rempli de falaises, de fosses, de dunes de sable et de champs de rochers, dont chacun pourrait condamner la mission de 3 milliards de dollars (environ 21 800 crores de Rs.). Le terrain autrefois submergé pourrait également contenir des preuves de la vie passée, raison de plus pour recueillir des échantillons à cet endroit pour un retour sur Terre dans 10 ans.

Alors que la NASA a fait tout son possible pour assurer le succès, “Il y a toujours cette crainte que cela ne fonctionne pas bien, que cela ne se passe pas bien”, a déclaré mardi Erisa Stilley, ingénieur de l’équipe d’atterrissage. «Nous avons eu une assez bonne série de missions réussies récemment et vous ne voulez jamais être le prochain qui ne l’est pas. C’est navrant quand ça arrive. “

Un aperçu de la dernière mission de la NASA :

Maître de Mars

La NASA a réussi huit des neuf tentatives d’atterrissage, faisant des États-Unis le seul pays à réussir un atterrissage. La Chine espère devenir la deuxième nation à la fin du printemps avec son propre rover à la recherche de la vie ; son vaisseau est entré en orbite autour de Mars la semaine dernière avec un vaisseau spatial des Émirats arabes unis. L’atmosphère extrêmement fine de la planète rouge rend difficile la descente en toute sécurité. La Russie a accumulé le plus de pertes d’atterrisseurs sur Mars et la lune Phobos, à partir du début des années 1970. L’Agence spatiale européenne a également essayé et échoué. Deux atterrisseurs de la NASA bourdonnent toujours : le rover Curiosity de 2012 et Insight de 2018. Lancé en juillet dernier, Perseverance se posera à quelque 2 000 milles (3 200 kilomètres) au cratère Jezero, descendant en parachute, moteurs de fusée et grue aérienne. Les millions de lignes de code logiciel et les centaines de milliers de pièces électriques doivent fonctionner avec précision. “Il n’y a pas de retour en arrière.” Il n’y a pas de nouvelles tentatives », a déclaré mercredi le chef de projet adjoint Matt Wallace.

Atterrissage le plus difficile à ce jour

La NASA a équipé le Perseverance de 1 tonne – une version plus robuste de Curiosity – de la dernière technologie d’atterrissage pour réussir cet atterrissage. Un nouvel outil de pilote automatique calculera la distance du rover descendant jusqu’à l’emplacement ciblé et libérera le parachute massif au moment précis. Ensuite, un autre système balayera la surface, comparant les observations avec les cartes embarquées. Le rover pouvait faire un détour jusqu’à 2 000 pieds (600 mètres) tout en cherchant un endroit sûr, à la manière de Neil Armstrong. Sans ces gadgets, Jezero Crater serait trop risqué à essayer. Une fois en bas, le Perseverance à six roues devrait être le meilleur pilote que Mars ait jamais vu, avec plus d’autonomie et de portée que Curiosity. “Percy a une nouvelle série de coups de pied”, a expliqué l’ingénieur en chef Adam Steltzner, “et elle est prête à affronter les ennuis sur cette surface martienne avec ses nouvelles roues.”

A la recherche de signes de vie

Là où il y avait de l’eau, il y avait peut-être de la vie. C’est pourquoi la NASA veut que Perseverance fouine autour du cratère Jezero, qui abritait autrefois un lac alimenté par une rivière. Il est maintenant à sec, mais il y a 3,5 milliards d’années, ce lac martien était aussi grand et humide que le Nevada et le lac Tahoe en Californie. La persévérance tirera des lasers sur les roches jugées les plus susceptibles de contenir des preuves d’une vie microscopique passée, analysera la vapeur émise et percera les meilleurs candidats. Quelques dizaines d’échantillons de carottes – d’une valeur d’environ une livre (un demi-kilogramme) de roche et de poussière – seront mis de côté dans des tubes scellés en titane pour un ramassage futur.

Billet aller-retour

Les scientifiques ont voulu mettre la main sur les roches martiennes depuis que les Mariners de la NASA ont fourni les premières images rapprochées il y a un demi-siècle. La NASA s’associe à l’Agence spatiale européenne pour faire exactement cela. Le plan audacieux prévoit un rover et une fusée de retour à lancer sur Mars en 2026, pour récupérer la réserve d’échantillons de persévérance. La NASA prévoit de ramener les roches dès 2031, plusieurs années avant que les premiers astronautes n’arrivent sur les lieux. Les tubes à échantillons super stérilisés du rover sont les composants les plus propres jamais envoyés dans l’espace, selon la NASA, pour éviter toute trace contaminante de la Terre.

Précautions face au covid19

En parlant de propreté, le Mars Mission Control de la NASA n’a jamais été aussi impeccable. Au lieu de faire circuler des pots de cacahuètes juste avant l’atterrissage de Persévérance – une tradition porte-bonheur qui remonte à des décennies – les contrôleurs de vol masqués recevront leurs propres sacs individuels. C’est l’une des nombreuses précautions COVID-19 au Jet Propulsion Laboratory de Californie. L’équipe d’atterrissage sera répartie dans plusieurs pièces, avec des gros bonnets et des journalistes de la NASA qui regarderont à distance. Lancé en juillet dernier, le bien nommé Persévérance porte une plaque honorant les travailleurs de la santé qui ont lutté contre le virus au cours de la dernière année.


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