Un embryon de dinosaure étonnamment bien conservé trouvé dans un œuf fossilisé

Cette reconstruction de l’existence montre à quoi pourrait ressembler l’embryon de dinosaure « Petit Yingliang » dans son œuf.

Lida Xing

Une illustration montre un animal compact dans un repli limité, les pattes relevées, le dos courbé et la tête à bec penchée vers sa queue. Il s’agit de Baby Yingliang, un surnom donné à un remarquable embryon de dinosaure fossilisé trouvé à l’intérieur d’un œuf ancien et niché dans un endroit qui ressemble beaucoup à celui d’un oiseau contemporain juste avant son éclosion.

Le fossile de Baby Yingliang date de la fin du Crétacé, ce qui le place à 72 millions et 66 millions d’années. Il a été découvert dans le sud de la Chine et il s’agit des restes d’un dinosaure théropode nommé oviraptorosaure. Le point de conservation de l’embryon et sa position à l’intérieur de l’œuf font du fossile une découverte impressionnante.

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“Auparavant non reconnue chez les dinosaures, cette posture est liée à celle des embryons de volaille modernes”, déclare mardi un communiqué de l’Université de Birmingham. Des scientifiques de cet établissement et du China College of Geosciences de Pékin ont mené une étude sur le fossile, qui a été publiée dans la revue iScience ce 7 jours.

L’embryon de théropode fossilisé présente un dinosaure dans une posture recroquevillée avant l’éclosion.

Xing et al./iScience

Les chercheurs estiment que le dinosaure aurait une longueur d’environ 10,6 pouces (27 centimètres). L’œuf mesure 6,7 pouces (17 centimètres) de large, ce qui vous donne une idée de combien la créature a été pliée plus.

“Il est fascinant de voir cet embryon de dinosaure et un embryon de poule poser de manière liée dans l’œuf, ce qui implique peut-être des comportements de pré-éclosion très similaires”, a déclaré le co-auteur Fion Waisum Ma, paléontologue à l’Université de Birmingham. Les chercheurs aimeraient analyser des embryons de dinosaures bien conservés afin d’examiner la stratégie selon laquelle la posture de repliement est quelque chose qui a été formulée pour la première fois chez les théropodes. La posture permet de s’assurer que les oiseaux modernes éclosent de manière productive.

Le co-auteur de l’analyse, Steve Brusatte du Collège d’Édimbourg, a décrit la découverte comme « l’un des plus beaux fossiles que j’aie jamais vus », affirmant que cela signifie « cependant une preuve supplémentaire que plusieurs capacités des oiseaux d’aujourd’hui se sont initialement développées en leurs ancêtres dinosaures.