Un hélicoptère de la NASA sur Mars totalise 30 minutes de vol

L’hélicoptère Ingenuity de la NASA est légèrement incliné dans cette impression du rover Perseverance du 1er décembre 2021.

NASA/JPL-Caltech/ASU/MSSS

Ce conte fait partie de Welcome to Mars, notre série sur la planète cramoisie.

Températures glaciales. Terrain rocheux. Une ambiance mince. Poussière. L’hélicoptère Mars de la NASA Ingenuity a poussé à la suite de tout cela et a atteint un jalon impressionnant pour le temps utilisé en vol : environ 30 minutes. “Le couple a supposé que nous arriverions à un vol, encore moins à 5. Et personne ne pensait que nous y arriverions autant”, a expliqué le guide du groupe Ingenuity, Teddy Tzanetos, dans un communiqué du Jet Propulsion Laboratory de la NASA mercredi.

Le 17e vol prospère d’Ingenuity le 5 décembre – qui a également entraîné un léger problème de communication – place le giravion à un temps de vol cumulé de 30 minutes et 48 secondes. C’est une réalisation folle pour ce qui était considéré comme une démonstration d’innovation technologique à plus haut danger.

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Une interruption de la conversation radio entre l’hélicoptère et le rover a signifié que le personnel d’Ingenuity a connu un retard dans la confirmation du 17e vol. Le giravion était initialement destiné à effectuer jusqu’à 5 vols d’examen, mais il a largement dépassé les prévisions.

Ingenuity est en résidence sur Mars depuis son atterrissage avec son compagnon, le rover Persévérance, en février. Il a depuis parcouru 2,2 miles (3 592 mètres) et est arrivé à une hauteur aussi importante que 40 pieds (12 mètres) du sol. Il joue maintenant le rôle d’éclaireur aérien pour le rover.

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Le giravion devait effectuer son 18e vol mercredi, ce qui ajouterait 125 secondes supplémentaires à son décompte. Il faudra du temps pour ramener les connaissances sur Terre et passer au peigne fin pour savoir si le vol s’est déroulé comme prévu. Le vol sera une vérification de la liaison radio de l’hélicoptère avec Persévérance.

Si les communications entre l’hélicoptère et le rover continuent d’être interrompues, cela pourrait prendre des jours ou des mois avant que les deux appareils ne reprennent contact. “Bien que retarder notre évaluation des détails de la publication des vols soit un inconvénient, ce n’est pas imprévu et cela devient le nouvel ordinaire alors que nous continuons à courir sur des terrains difficiles dans les mois à venir”, a rapporté Tzanetos.

Si des réalisations antérieures en sont une indication, Ingenuity pourrait accumuler beaucoup plus de minutes de vol sur Mars.