Voyant lève 15 millions de dollars pour augmenter la production de sa technologie lidar minuscule et bon marché – TechCrunch

Le long terme du lidar est incertain à moins bien sûr, comme Voyant espère le faire, que son prix et sa dimension soient réduits à des fractions de leurs valeurs actuelles. Aussi vastes que les lidars soient des unités de la taille d’un sandwich qui valent des milliers, elles ne seront pas omniprésentes – alors Voyant a levé des fonds pour livrer son lidar de plus petite taille, moins cher, beaucoup plus pratique, mais toujours remarquablement capable à la production.

Lorsque j’ai réécrit le tour de table de l’entreprise en 2019, l’objectif était plus ou moins de réduire le lidar de la taille du sandwich à la taille de l’ongle en utilisant la photonique au silicium. Mais le véritable obstacle auquel sont confrontées environ chaque société lidar est la baisse de la valeur. En ce qui concerne un laser solide, un récepteur capable et un moyen mécanique ou optique généralement de diriger le faisceau, il n’est tout simplement pas simple de produire quelque chose de bon marché, comme une LED ou un écran tactile, vous pouvez rapidement en installer plusieurs dans un véhicule qui des dépenses bien inférieures à 30 000 $.

Le PDG Peter Stern a rejoint la société au moment où COVID commençait à démarrer, et ils ont fini par chercher un moyen de transformer un prototype prometteur conçu par les co-fondateurs Chris Phare et Steven Miller en une solution fonctionnelle et commercialisable. Juste après être revenu à l’essentiel, ils ont fini avec une méthode d’onde constante modulée en fréquence (FMCW) dépendante de la photonique (il suffit de l’utiliser pour l’instant) qui pourrait être produite dans les usines professionnelles actuelles.

“Tous les autres processus sont chargés de beaucoup de choses coûteuses – notre vue est une puce produite en série, comme n’importe quoi d’autre”, a-t-il rapporté, et a souligné l’absence d’un laser de précision efficace comme une grosse remise sur le prix. et maison. « Ce que les gens utilisent aujourd’hui comme source de laser charge normalement une tonne, nécessite un assemblage et un étalonnage, il y a des problèmes d’objectif… Ces facteurs valent environ 5 $ chacun, le trajet laser coûte 30 $, quelque chose comme ça. »

Cette très petite échelle est probablement conçue par la stratégie FMCW, utilisée plus souvent dans le radar. Un faisceau continu de doux encodés avec des styles de détails identifiables et ajustant continuellement sa fréquence, cette stratégie évite beaucoup de difficultés avec les méthodes lidar standard. Et la façon dont Voyant le fait, c’est à bas prix – réalisable pour descendre en dessous de cent dollars avec l’échelle. Toutes les optiques, le traitement et la détection du faisceau, etc., sont correctement installés sur la puce.

Fermeture de certains des guides d’ondes trouvés sur la puce lidar. Crédits d’impression : Photonique Voyant

Mais ils ne sont probablement pas à la hauteur de Velodyne ou de l’une des entreprises lidar naissantes qui s’affrontent dans le secteur automobile comme Luminar et Baraja. “Nous sommes beaucoup trop sous-financés pour nous choisir à travers un cycle d’avancement automobile”, a expliqué Stern – et sans aucun doute, il s’agit plutôt d’un marché à prix élevé pour essayer de percer. « Parce que nous sommes moins coûteux, nous voyons des applications dans la robotique, la mobilité, la sécurité industrielle… partout où une personne a besoin d’utiliser une rondelle Velodyne, nous pouvons la déplacer très rapidement pour des besoins non automobiles. »

Vous pourriez très bien imaginer « attendez, j’ai un lidar sur mon téléphone portable – qu’est-ce qui est distinctif à ce sujet ? » Vous pouvez sans aucun doute créer des modèles lidar à cette échelle et à cette mesure, mais leurs capacités sont exceptionnellement limitées. Idéal pour scanner votre espace d’habitation, mais peu fiable plus tôt à plusieurs mètres ou en cas de soleil ou de climat défavorable. Voyant n’est probablement pas destiné aux automobiles, mais son équipement continue d’avoir des spécifications de qualité automatique : le millimètre exact à une centaine de mètres, la forme de facteur que vous souhaitez lorsque vous voyagez à 70 MPH.

La procédure FMCW (également utilisée dans les lidars d’Aeva) produit moins de points, de la résolution principale à une résolution inférieure, mais elle fournit une vitesse Doppler instantanée. Se rendre compte à quelle vitesse la chose que votre faisceau atteint se déplace sans avoir à dépenser plus d’électricité ou de calcul de balayage est sans doute un énorme en plus.

Une autre longueur d’avance intéressante sur la concurrence réside dans la capacité de l’unité à discerner non seulement la longueur et la vitesse, mais au moins dans une mesure spécifiée. produit. Cela profite d’une évaluation de la polarisation, une composante du faisceau qui est affectée dans différentes techniques par des surfaces distinctes. Ainsi, à partir d’une seule position de détail, l’équipement de Voyant devrait vraiment être en mesure d’indiquer si quelque chose est en métal, en asphalte, en bois, en peau, en vêtements ou en fourrure, entre autres facteurs. C’est incroyablement utile pour catégoriser les objets – s’il y a de la fourrure dessus, ce n’est peut-être pas un arbre ou une voiture ou un camion, ça va ?

Schéma fonctionnel du kit de test lidar Lark.

Schéma fonctionnel du package de vérification lidar Lark. Crédits photos : Photonique Voyant

La sphère A de 15,4 millions de dollars a été dirigée par UP.Associates, avec la participation de LDV Cash et Contour Ventures. L’entreprise envisage d’utiliser les fonds pour s’orienter vers la production en plaçant ses kits d’avancement entre les mains des associés. Le « Lark » est le plus standard des deux, faisant rebondir le signal laser sur un miroir galvo, bien que le dispositif « Sparrow » utilise une stratégie de direction de faisceau 2D qui réduit davantage le besoin de composants mécaniques.

Stern a affirmé qu’ils gagneraient environ 200 unités pour leurs compagnons en 2022, puis commenceraient à prendre des commandes commerciales en 2023. À ce moment-là, le monde de l’automobile aurait peut-être remarqué, mais si la technique de Voyant réussit, elle aura glissé une pièce fantastique. de l’industrie industrielle hors de portée des entreprises gagnant des unités plus substantielles et plus chères.